Javier Collado

Dobuss

CBN. Una investigación de la agencia de noticias Reuters ha concluido que Johnson & Johnson (J&J) sabía que que el polvo de talco de la compañía estaba contaminado con asbestos cancerígenos y que J&J ocultó esa información a los reguladores sanitarios y al público en general.

A pesar de  miles de demandas que alegaron que su talco causaba cáncer, J&J insistió en la seguridad y pureza de su producto icónico.

La peridoista  Lisa Girion, de Reuters informa de un caso dramático de una víctima.

Darlene Coker sabía que se estaba muriendo y solo quería saber por qué.

Sabía que su cáncer, el mesotelioma, surgía en la delicada membrana que rodeaba sus pulmones y otros órganos. Ella sabía que era tan raro como mortal, y que se debía a la exposición al amianto. De la misma manera conocía que afectaba principalmente a hombres que inhalaban polvo de asbesto en minas e industrias como la construcción naval que utilizaba el carcinógeno antes de que se entendieran sus riesgos.

Coker, de 52 años, había criado a dos hijas y estaba dirigiendo una escuela de masajes en Lumberton, una pequeña ciudad en el este de Texas. ¿Cómo había estado expuesta al amianto? «Ella quería respuestas», dijo su hija Cady Evans.

Luchando por lograr cada respiración y con un dolor agobiante, Coker contrató a Herschel Hobson, un abogado especializado en lesiones laborales. Y este encontró un sospechoso prinicipal: el Polvo para Bebés de Johnson que Coker había usado en sus bebés y se había salpicado toda su vida. Hobson sabía que el talco y el asbesto a menudo están presentes conjuntamente, y que el talco extraído podría estar contaminado con el carcinógeno. Coker demandó a Johnson & Johnson, alegando que el «talco venenoso» era su asesino.

J&J no le dijo a la FDA que al menos tres pruebas realizadas por tres laboratorios diferentes desde 1972 a 1975 habían encontrado asbesto en su talco, en un caso a niveles reportados como «bastante altos».

J&J negó el reclamo. El talco para bebés no contenía amianto, decía. A medida que avanzaba el caso, J&J pudo evitar entregar los resultados de las pruebas de talco y otros registros internos de la compañía que Hobson había solicitado para defender el caso contra Baby Powder.

Coker no tuvo más remedio que abandonar su demanda, dijo Hobson. «Cuando eres el demandante, tienes la carga de la prueba», dijo. «No lo teníamos».

Eso fue en 1999. Dos décadas después, el material que Coker y su abogada buscaron está surgiendo a medida que J&J se ha visto obligada a compartir miles de páginas de memorandos de la compañía, informes internos y otros documentos confidenciales con abogados de algunos de los 11,700 demandantes que ahora afirman que el talco de la compañía causó sus cánceres, incluidas miles de mujeres con cáncer de ovario.

Un examen de Reuters de muchos de esos documentos, así como el testimonio de la deposición y el juicio, muestra que desde al menos 1971 hasta principios de la década de 2000, el talco crudo y los polvos de la compañía a veces dieron positivo para pequeñas cantidades de asbesto.

Los gerentes, científicos, médicos y abogados se preocuparon en su día por el problema y cómo resolverlo, pero no lo divulgaron a Sanidad ni al gran público.

Los documentos también muestran los esfuerzos exitosos para influir en los planes de los reguladores estadounidenses para limitar el asbesto en los productos cosméticos de talco y en la investigación científica sobre los efectos del talco en la salud.

J&J, con sede en New Brunswick, Nueva Jersey, ha dominado el mercado de talco en polvo durante más de 100 años, y sus ventas superan a las de todos los competidores combinados, según datos de Euromonitor International. Y mientras que los productos de talco contribuyeron con solo $ 420 millones a los $ 76.5 mil millones en ingresos de J&J el año pasado, Baby Powder se considera una faceta esencial de la imagen cuidada del fabricante de productos para el cuidado de la salud como una empresa solidaria: una «vaca sagrada», como se indicó en un correo electrónico interno de 2003.

El asbesto, como muchos carcinógenos ambientales, tiene un largo período de latencia. El diagnóstico generalmente se produce años después de la exposición inicial: 20 años o más para el mesotelioma. Los productos de J&J talco de hoy pueden ser seguros, pero el talco en cuestión en miles de juicios se vendió y usó en los últimos 60 años.