Javier Collado

Dobuss

CBN. La idea de una vacuna contra el cáncer es algo en lo que los investigadores han estado trabajando durante más de 50 años, pero hasta hace poco nunca habían podido demostrar exactamente cómo funcionaría esa vacuna.

Ahora, un equipo de investigadores del Instituto de Investigación en Inmunología y Cáncer (IRIC) en la Universidad de Montreal ha demostrado que una vacuna puede funcionar.

No solo eso, podría convertirse en una herramienta extremadamente eficaz, no invasiva y rentable para combatir el cáncer.

El trabajo fue publicado ayer en Science Translational Medicine.

El descubrimiento representa un gran avance en la búsqueda de una vacuna contra el cáncer, una búsqueda altamente competitiva en la que participan numerosos equipos de investigación de todo el mundo. Sin embargo, a diferencia de otros equipos, los IRIC buscaron una solución en un lugar inusual: secuencias de ADN no codificantes.

Mejor reconocimiento de antígeno

En 2000 y 2005, varios estudios pudieron demostrar que las células de defensa inmunitaria (linfocitos T) son capaces de reconocer y penetrar células cancerosas para atacarlas. «Cuanto más tiempo el tumor está infiltrado por los linfocitos, mayor es la supervivencia del paciente», explicó Claude Perreault, investigador principal del equipo IRIC, junto con Pierre Thibault y Sébastien Lemieux. «En los pacientes cuyos tumores están bajo el mayor ataque de los linfocitos T, un medicamento desarrollado hace 12 años que estimula su sistema inmunológico es capaz de combatir el 25 por ciento de los casos de cáncer», dijo Perreault.

Los linfocitos T reconocen los tumores por la presencia de antígenos extraños (o péptidos) en la superficie de las células. Sin embargo, incluso si el sistema inmunitario reconoce estos antígenos, no los estimulan lo suficiente como para que los linfocitos los ataquen y los destruyan. Como tal, la búsqueda de una vacuna se ha centrado en identificar antígenos específicos de tumores para permitir que el sistema inmunitario los ataque de manera más efectiva. Dado que estos antígenos son el resultado de genes defectuosos, varios equipos de investigación han rastreado a los culpables hasta la porción de ADN que se sabe que codifica antígenos y proteínas. Pero no han tenido éxito.

«Esta porción de ADN representa solo el 2 por ciento del genoma humano», explicó Perreault. Las «secuencias de ADN que se sabe que son» no codificantes «pueden haber sido» silenciadas «por la metilación del ADN que afecta a la expresión génica. Es aquí, en este ADN no codificante, que se estima que representa el 98 por ciento del ADN de nuestras células, que nuestro trabajo está enfocado «.

Una vacuna de prueba efectiva

Utilizando ratones inyectados con varios tipos de células cancerosas, el equipo de IRIC pudo identificar numerosos antígenos derivados de la porción no codificante del ADN, varios de los cuales eran específicos de las células cancerosas y comunes a diferentes tipos de cáncer. Esto permitió al equipo desarrollar una vacuna basada en células de leucemia que contenían algunos de los antígenos identificados, que se administró a los ratones. Y los resultados fueron muy alentadores.

«Cada antígeno que probamos eliminó del 10 al 100 por ciento de la leucemia», dijo Perreault, y agregó que «algunos de los antígenos protegieron al ratón durante toda su vida, a pesar de la reinyección de nuevas células de leucemia. Esto sugiere un efecto duradero.»

Esperanza para varios tipos de cáncer

Los mismos antígenos se identificaron posteriormente en las células de leucemia en seres humanos. Perreault describe los hallazgos de su equipo como extremadamente prometedores y como una posibilidad para el desarrollo de vacunas para tratar la leucemia y el cáncer de pulmón en humanos.

El equipo de IRIC se centró en estos dos tipos específicos de cáncer porque se encuentran en extremos opuestos del espectro en términos del número de mutaciones en su origen. El hecho de que la vacuna haya demostrado ser efectiva para tratar la leucemia, que es causada por un pequeño número de mutaciones, promete la eficacia de esta terapia para combatir todos los demás tipos de cáncer.

«No tendríamos que reinventar la vacuna para cada tipo de cáncer», anotó Perreault. Al mismo tiempo, uno de los obstáculos en el desarrollo de una vacuna para humanos es que nuestra diversidad genética es mucho mayor que la de los ratones, agregó. No obstante, cree que los ensayos clínicos con seres humanos podrían comenzar dentro de los próximos dos o tres años.

Desarrollar vacunas terapéuticas contra el cáncer dirigidas a los antígenos identificados por el equipo de IRIC sería una forma rentable de salvar vidas, al mismo tiempo que simplifica enormemente el tratamiento de esta terrible enfermedad, especialmente al limitar los muchos efectos secundarios de la quimioterapia.

Un importante factor que condujo al descubrimiento de IRIC es el enfoque multidisciplinario del instituto para la investigación, que combina genómica, bioinformática y proteómica, concluyó Perreault.

http://stm.sciencemag.org/content/10/470/eaau5516