Javier Collado

Dobuss

CBN. La paciente BAA, que tiene 35 años, perdió la vista cuando tenía 27. Todavía puede detectar la luz y la oscuridad, pero para todos los efectos, es ciega. Ahora, ella, y otras personas con visión previa, pueden algún día recuperar una forma limitada de visión utilizando electrodos implantados en el cerebro. En un nuevo estudio, según informa Science, tales electrodos causaron que partes de la corteza visual de BAA y de otras personas se iluminaran en patrones específicos, permitiéndoles ver formas de letras en los ojos de sus mentes.

El trabajo es un paso adelante en un campo que surgió hace más de 40 años, pero que ha avanzado relativamente poco. Los hallazgos sugieren que las formas técnicas para estimular las imágenes en el cerebro «ahora están a nuestro alcance», dice Pieter Roelfsema, un neurocientífico que dirige el Instituto Neerlandés de Neurociencia en Amsterdam y que no participó en el trabajo.

La investigación para estimular eléctricamente los cerebros de las personas ciegas para ver formas comenzó en la década de 1970, cuando el investigador biomédico William Dobelle, entonces en la Universidad de Utah en Salt Lake City, implantó por primera vez electrodos en el cerebro para estimular la corteza visual.

Los implantes de Dobelle aprovecharon un fenómeno conocido como mapeo retiniano. El campo visual, el plano del espacio que ves cuando miras hacia el mundo, se asigna aproximadamente a un segmento de la corteza visual. Dobelle soñaba con estimular muchos fosfenos a la vez para crear imágenes, un poco como píxeles en la pantalla de una computadora. Sin embargo, esta línea de investigación se estancó.

En una nueva vía de avance, investigadores encontraron a cuatro personas videntes con epilepsia que tenían electrodos implantados en sus cerebros para ayudar a controlar sus síntomas. Con el consentimiento de los participantes, agregaron un panel de 24 pequeños electrodos en el segmento del mapa de la corteza visual.

En una serie de experimentos, Beauchamp y sus colegas estimularon estos electrodos en secuencias que imitaban las formas de las letras, como C y Z. Los destellos ocurrieron a una distancia de aproximadamente 50 milisegundos y, juntos, trazaron la forma de una letra. Los participantes luego usarían un lápiz para dibujar en la pantalla de una computadora las imágenes que aparecieron en sus mentes. Lo hicieron fenomenalmente bien, produciendo los patrones de las letras con facilidad, Beauchamp y sus colegas informaron la semana pasada en la reunión anual de la Society for Neuroscience en San Diego, California, y en el servidor de preprint bioRxiv.

A continuación, los investigadores repitieron la prueba con el paciente BAA. Anteriormente había sido equipada con un implante cerebral similar a los que usaban los participantes con epilepsia. Usó una pantalla táctil para dibujar los patrones que surgieron en su mente durante la estimulación. Al igual que los participantes videntes, logró producir patrones cercanos a los programados por los investigadores.

Hasta ahora, los investigadores han experimentado solo con patrones de letras, entre cinco y 10 letras por participante, pero esperan trabajar pronto con formas básicas como cuadrados y círculos. Para Beauchamp, este trabajo podría conducir un día a un dispositivo que utiliza la cámara de un teléfono celular de una persona para observar su entorno y convertir lo que ve en formas básicas y contornos que podrían transmitirse directamente a sus cerebros. «Podría tener un modo de navegación, un modo de reconocimiento facial, un modo de lectura, una variedad de modos que podrían ayudar a las personas ciegas a llevar una vida».

Pero no es probable que la técnica funcione en personas que nacieron ciegas. Esto se debe a que durante el desarrollo de la primera infancia, sus córtex visuales a menudo son asumidas por otras funciones, como el procesamiento auditivo. Roelfsema también señala que el equipo de Beauchamp puede estimular solo unos 20 fosfenos por segundo. Eso está bien para formas y letras relativamente simples, pero el tipo de sueño que Beauchamp potencial requiere de una resolución más alta. Una posible solución es implantar los electrodos más profundos dentro de la corteza, dice Roelfsema. Los electrodos implantados corticalmente producen fosfenos más pequeños, dice, lo que significa que los investigadores podrían disparar varios electrodos a la vez sin que los fosfenos se manchen juntos. Eso, combinado con el nuevo enfoque secuencial, podría permitir imágenes más complejas.

http://science.sciencemag.org/content/183/4123/440.full