Javier Collado

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Alvaro Sánchez. Las ‘manzanas podridas’ del sistema inmune son también su arma secreta, según una importante investigación australiana publicada  en la revista Science.

En una primicia mundial, científicos del Instituto Garvan de Investigación Médica de Sydney han revelado cómo una misteriosa población de células en el sistema inmunológico, que generalmente son ‘silenciadas’ porque pueden dañar el cuerpo, pueden proporcionar una protección crucial contra la invasión de microbios. La investigación se llevó a cabo en ratones.

Hasta ahora, se pensaba que las células eran «manzanas podridas» porque cada una produce un anticuerpo que ataca los propios tejidos del cuerpo y puede causar enfermedad autoinmune.

Los nuevos hallazgos revelan, por primera vez, que las células son una parte crucial de las defensas inmunes del cuerpo. Lejos de permanecer en silencio, las células pueden «redimirse» rápidamente y luego activarse para atacar cuando el cuerpo se enfrenta a una amenaza de enfermedad que otras células inmunes no pueden atacar.

En el proceso de «redención», cada célula adquiere rápidamente cambios en el gen del anticuerpo que porta. Juntos, los cambios significan que las células pueden producir anticuerpos que ya no amenazan al cuerpo, sino que se convierten en armas muy potentes para combatir las enfermedades.

Es importante destacar que los anticuerpos de las células redimidas están equipados para atacar a algunos de los microbios más intrincados que enfrenta el sistema inmunitario: los que evaden la detección disfrazándose para parecerse a un tejido normal del cuerpo. Campylobacter, el VIH y otros microbios se disfrazan de «sí mismos» y son objetivos problemáticos para el sistema inmunitario, que sistemáticamente evita atacarse a sí mismo.

Debido a que los anticuerpos en las células redimidas comenzaron como autorreactivas, las versiones mejoradas tienen una poderosa habilidad para reconocer el «casi yo». Por lo tanto, las células «malas manzana» representan un valioso recurso sin explotar para el desarrollo de nuevas vacunas contra el VIH .

El profesor Chris Goodnow, quien codirigió la nueva investigación con A / Prof. Daniel Christ (ambos de la División de Inmunología de Garvan), dice que los nuevos hallazgos cambiarán fundamentalmente el pensamiento sobre cómo el sistema inmunológico nos protege.

«Una vez pensamos que el cuerpo descartaba células inmunes dañinas, como algunas manzanas podridas en el barril. Del mismo modo, nadie tenía idea de que podrías comenzar con un anticuerpo «malo» y hacerlo bueno.

«De estos nuevos hallazgos, ahora sabemos que cada célula inmunitaria es preciosa cuando se trata de combatir los microbios invasores, y hemos aprendido que el sistema inmunológico recicla, conserva y pule sus ‘manzanas podridas’ en lugar de tirarlas.»

«Estamos entusiasmados con el impacto de este nuevo entendimiento sobre el desarrollo de vacunas», agrega A / Prof Christ. «Nuestros hallazgos indican que existe toda una clase de células B, las células B silenciadas, que podrían ser accesibles para el desarrollo de vacunas, y que hasta ahora han sido ignoradas en gran medida».

Este estudio fue posible gracias a la generosidad de The Bill y Patricia Ritchie Foundation, y a través del financiamiento del Consejo Nacional de Salud e Investigación Médica (Australia) y el Australian Research Council.

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Resolviendo un misterio de 30 años: ¿para qué son las células B silenciadas?
Los investigadores han sabido durante 30 años que una gran cantidad de las células productoras de anticuerpos del sistema inmune (células B) se mantuvieron en silencio. El descubrimiento de las células silenciadas fue realizado hace 30 años por el profesor Goodnow [1], y desde entonces ha estado trabajando para comprender su función.

«La gran pregunta sobre estas células ha sido por qué están allí y en un número tan grande», dice el profesor Goodnow. «¿Por qué el cuerpo mantiene estas células, cuyos anticuerpos  representan un riesgo real para la salud, en lugar de destruirlos por completo, como alguna vez pensamos?»

Los nuevos hallazgos parecen responder esa pregunta, mostrando que las células seleccionadas en el ejército pueden ser redimidas y reactivadas para luchar contra los invasores, pero solo una vez que sus «malos» anticuerpos se hayan recuperado.

«Hemos demostrado que estas células silenciadas tienen un propósito crucial», dice la Dra. Deborah Burnett, estudiante de doctorado en Garvan, cuyo trabajo constituye la base del estudio. «Lejos de ‘obstruir’ el sistema inmune sin una buena razón, están proporcionando armas para combatir a los invasores cuyas tácticas de ‘lobo con piel de cordero’ hacen que sea casi imposible para las otras células del sistema inmune luchar contra ellos».

Trabajando con un sofisticado modelo de ratón preclínico, desarrollado en Garvan por el Prof. Rob Brink (División de Inmunología) y su equipo, los investigadores demostraron que las células silenciadas pueden producir anticuerpos cuando se encuentran con un invasor que se parece mucho al «yo».

Fundamentalmente, antes de que las células ataquen, los anticuerpos que producen se canjean primero a través de pequeñas alteraciones en su secuencia de ADN.

Esto asegura que el anticuerpo de cada célula ya no haga ataques «propios», y rápidamente se convierta en una arma 5000 veces más potente contra el extranjero invasor.

Deborah L Burnett, David B Langley, Peter Schofield, Jana R Hermes, Tyani D Chan, Jennifer Jackson, Katherine Bourne, Joanne H Reed, Kate Patterson, Benjamin T Porebski, Robert Brink, Daniel Christ y Christopher C. Goodnow. Las trayectorias de mutación de anticuerpos en el centro germinal se determinan mediante una discriminación autoimpresa / extranjera rápida. Ciencia 2018 DOI 10.1126 / science.aao3859