Javier Collado

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A.S. Científicos del Instituto de Investigación Scripps (TSRI) han alcanzado un hito importante hacia el diseño de una vacuna segura y efectiva para tratar la adicción a la heroína y bloquear la sobredosis letal de la droga. Su investigación, publicada hoy en la revista Molecular Pharmaceutics, muestra cómo una nueva formulación anti-heroína que es segura en modelos animales permanece estable a temperatura ambiente durante al menos 30 días. Como resultado, la vacuna está cerca de estar lista para la prueba humana.

«La vacuna contra la heroína está un paso más cerca de la evaluación clínica», dice Candy S. Hwang, PhD, primer autor del estudio y asociado de investigación de TSRI.

Según el Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, 15,446 estadounidenses murieron por sobredosis de heroína entre 2000 y 2016, y las tasas de mortalidad están aumentando. El abuso de heroína se ha visto impulsado por un aumento en el abuso de opiáceos recetados: los estudios muestran que los usuarios de analgésicos opioides tienen 40 veces más probabilidades de abusar de la heroína.

La primera formulación de la vacuna contra la heroína fue desarrollada en 2013 por un equipo dirigido por Kim D. Janda, PhD, profesor de Química Ely R. Callaway Jr. y miembro del Instituto Skaggs de Biología Química en TSRI. Se ha demostrado que es efectivo y seguro en modelos de primates tanto humanos como no humanos.

La vacuna funciona al entrenar los anticuerpos del sistema inmune para reconocer y unirse a las moléculas de heroína, bloqueando la llegada del medicamento al cerebro para causar una «hiperglucemia». Los investigadores creen que bloquear el alto contenido de heroína ayudará a eliminar la motivación de muchos adictos en recuperación a la recaída en el uso de drogas.

La molécula de heroína no provoca naturalmente una respuesta de anticuerpos, por lo que los investigadores la asocian a una proteína transportadora que alerta al sistema inmunitario para que comience a producir anticuerpos. Los científicos también agregan un ingrediente llamado adyuvante a la vacuna, que aumenta la respuesta inmune y hace que la vacuna sea más efectiva.

Hwang dice, «Nuestro objetivo era preparar una vacuna que podría avanzar a ensayos clínicos. Como tal, estábamos buscando la mejor combinación de ‘hapteno’ (la molécula de heroína), proteína transportadora y adyuvante para mantener la vacuna estable para el transporte y el almacenamiento, pero aún eficaz «.

Para el nuevo estudio, los investigadores investigaron cómo funcionaban 20 combinaciones diferentes de proteína transportadora / adyuvante, incluida la estabilidad de almacenamiento en función de la temperatura y el tiempo de almacenamiento y si la formulación era líquida o en polvo.

Sus experimentos en modelos de roedores mostraron que la mejor formulación de vacuna contenía una proteína transportadora llamada toxoide tetánico (TT) y adyuvantes llamados alumbre y CpG ODN. El descubrimiento de que el alumbre funcionó mejor como adyuvante fue especialmente significativo ya que el alumbre es uno de los pocos adyuvantes utilizados en las vacunas ya aprobadas por la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. Los investigadores también encontraron que no había diferencia en cómo funcionaba entre las versiones líquida y en polvo de esta formulación.

Hwang señala que la mejor formulación de vacuna mostró protección contra dosis letales de heroína. Esto es particularmente importante ya que muchos adictos a la heroína sucumben a la sobredosis y la muerte durante sus intentos de abandonar la droga.

Con este nuevo estudio, los investigadores han demostrado que la vacuna es segura y efectiva en modelos animales, estable bajo condiciones clínicas y que depende de un adyuvante ya aprobado. El siguiente paso es encontrar un productor para hacer la vacuna a gran escala.

«Creemos que una vacuna de heroína sería tremendamente beneficiosa para las personas que tienen un trastorno por consumo de sustancias de heroína, pero han encontrado dificultades para tratar de dejar de fumar», dice Hwang.

Además de Hwang y Janda, los autores del estudio, «Mejora de la eficacia y la estabilidad de una vacuna antiamoína: examen de antinocicepción, perfil de fijación de opioides y letalidad», fueron Paul T. Bremer, Cody J. Wenthur, Beverly Ellis y Bin Zhou del Instituto de Investigación Scripps; y Sam On Ho, SuMing Chiang y Gary Fujii de Molecular Express, Inc.

El estudio fue apoyado por los Institutos Nacionales de Salud (subvenciones UH3DA041146, F32AI126628, F32DA043323, R42DA040422 y R44AI094770).