Javier Collado

Dobuss

CBN. Científicos en Japón y Australia han desarrollado una prueba de sangre que puede identificar a las personas que tienen altos niveles de una proteína asociada con la enfermedad de Alzheimer. Si se confirma con más investigaciones, esta prueba tan buscada podría ayudar en la búsqueda cada vez más desesperada de terapias que detengan la progresión de la demencia, que afecta a decenas de millones de personas en todo el mundo.

La prueba identifica a las personas cuyos cerebros tienen altos niveles de amiloide-β, una proteína que es un jugador clave en la enfermedad de Alzheimer y que puede causar demencia o ser un síntoma de ella. Los investigadores esperan que los desarrolladores de medicamentos puedan usar la prueba para reclutar individuos con demencia en ensayos clínicos antes de que se produzca un daño irreversible en sus cerebros, lo que hace que los ensayos sean más confiables.

El biólogo molecular Katsuhiko Yanagisawa, del Centro para el Desarrollo de Medicina Avanzada para la Demencia en Obu, Japón, y sus colegas han desarrollado un prototipo de prueba de biomarcador.

Científicos de todo el mundo han estado buscando un análisis de sangre simple para la demencia durante los últimos 15 años. «Al principio no era obvio que fuera posible medir la patología cerebral en la sangre, pero nos hemos acercado cada vez más», dice el neurocientífico Simon Lovestone de la Universidad de Oxford, Reino Unido, que ha dirigido otros estudios para encontrar biomarcadores sanguíneos para la enfermedad de Alzheimer. «Este documento proporciona los mejores resultados que he visto hasta ahora».

Todos los medicamentos candidatos diseñados para detener la enfermedad de Alzheimer han fallado en los ensayos clínicos hasta ahora, y muchas compañías farmacéuticas han abandonado el campo. Los científicos sospechan que el diseño de tales ensayos podría ser el problema, en lugar de los medicamentos que se prueban. Hasta ahora, no ha habido una manera confiable de identificar a las personas con las primeras etapas de la demencia, por lo que la mayoría de los ensayos clínicos han reclutado personas cuyos síntomas clínicos ya son evidentes. En este punto, el daño cerebral asociado con amiloide-β ya ha ocurrido y puede ser demasiado tarde para revertirlo, dice Yanagisawa.

Hasta ahora, la única forma de identificar el β-amiloide en el cerebro -salvo una autopsia- ha sido obtener imágenes del cerebro mediante una tomografía de emisión de positrones o medir los niveles de la proteína directamente en el líquido cefalorraquídeo de la médula espinal. Ambos procedimientos se han utilizado para ayudar a reclutar pacientes en ensayos recientes, pero las pruebas son costosas e incómodas.

Para medir los niveles de varios fragmentos de amiloide-β en muestras de sangre, así como un fragmento de una proteína más grande a partir de la cual se deriva el β-amiloide, Yanagisawa y sus colegas combinaron dos técnicas existentes: inmunoprecipitación y espectroscopía de masas. Sus resultados coincidieron con los obtenidos a través de imágenes cerebrales y el análisis del fluido de la médula espinal en dos cohortes separadas que involucraron a 121 personas en Japón y 252 personas en Australia. Cada cohorte incluyó individuos con edades comprendidas entre 60 y 90. Algunos de los participantes estaban sanos; algunos mostraron deterioro leve en sus habilidades cognitivas; y algunos tenían la enfermedad de Alzheimer.

Los autores dicen que se necesitan estudios más grandes y más a largo plazo para confirmar qué tan preciso es el análisis de sangre para identificar los niveles altos de amiloide-β en cerebros humanos. Si es muy preciso, la prueba podría ayudar a la contratación de ensayos clínicos, porque es relativamente fácil y barato de hacer.

El trabajo ha sido publicado en Nature el 31 de enero.